Pandemias e industria ganadera: ¿cuál es la correlación?

animal agriculture and pandemics

Tres cuartas partes de todas las enfermedades infecciosas emergentes provienen de los animales. Dado que el 60 por ciento de todos los mamíferos del planeta son animales de granja, la mayoría de ellos genéticamente debilitados y en condiciones estresantes que provocan enfermedades, la ganadería intensiva representa un riesgo significativo para nuestra salud y nuestras vidas.

¿Cuál es la definición de pandemia?

Según la Organización Mundial de la Salud, una pandemia es la propagación mundial de una nueva enfermedad. Esto es diferente a una epidemia, que se describe como una enfermedad que afecta a un gran número de personas pero todas dentro de la misma comunidad, población o región geográfica.

Las pandemias no son raras, pero tampoco comunes. Hubo tres pandemias de influenza en el siglo XX, siendo la de 1918 la más grave. Algunas matan a un gran número de personas, como la peste bubónica del 1300, mientras que otras no se transmiten tan fácilmente de persona a persona, o si lo hacen, son menos letales.

¿Por qué la Covid-19 es una pandemia?

En marzo de 2020, la Organización Mundial de la Salud calificó lacovid-19 como pandemia debido a la rápida propagación del virus por todo el mundo. Habían pasado solo 11 años desde la pandemia anterior, la gripe porcina, que mató a 575.000 personas en todo el mundo. La covid-19 ya ha matado a más de un millón de personas.

¿Qué es una enfermedad zoonótica?

Las enfermedades zoonóticas son aquellas que se originan en animales no humanos y se transmiten a las personas. Tres cuartas partes de todas las enfermedades infecciosas emergentes provienen de animales y nuestro tratamiento a las especies no humanas está detrás de muchas de estas. Cuando destruimos sus hábitats, cuando capturamos, vendemos y explotamos animales salvajes, y cuando los encerramos dentro de las granjas industriales, creamos las condiciones ideales para que los patógenos salten la barrera de las especies y nos dañen.

¿De dónde viene la mayor parte de la carne?

Casi toda la carne que se consume en los EE. UU., y en la mayor parte del resto del mundo, proviene de animales que fueron criados en granjas industriales, también conocidas como CAFO (concentración de operaciones de alimentación animal).

Como escriben Jonathan Safran Foer y el profesor Aaron Gross: «La carne que comemos hoy en día proviene, en una cantidad aplastante, de animales genéticamente uniformes, inmunodeprimidos y drogados de forma regular, alojados por decenas de miles en edificios o jaulas apiladas, sin importar cómo se etiquete la carne».

Identifican a las granjas de pollos como el sistema de cría más peligroso y las describen como el «Silicon Valley del desarrollo viral». Los virus mutan con tanta facilidad en las granjas de pollos porque cada galpón o cobertizo tiene decenas de miles de animales modificados genéticamente para debilitarlos y apiñados en condiciones insalubres. No debería sorprendernos que la devastadora gripe de 1918, que mató a 50 millones de personas, fuera una gripe aviar.

Cómo la cría de animales crea las condiciones ideales para las enfermedades

Imagina que alguien que conoces tiene una enfermedad contagiosa grave. ¿Cuál sería la mejor forma de contenerla? Poniendo a esa persona enferma en una habitación con otras 50.000, todas ellas ya débiles, y negándoles atención individual y tratamiento médico, no. Pero esto es exactamente lo que sucede en las granjas industriales.

Los animales son criados por ciertas características: crecimiento rápido en aves criadas por su carne, gran producción de leche en vacas destinadas a la industria lechera, grandes camadas de cerdas cuyas crías serán sacrificadas por su carne, etc. Pero la reproducción con estos rasgos crea debilidades en otros lugares, de la misma manera que la reproducción con rasgos físicos específicos en los perros crea enfermedades y condiciones específicas de la raza.

Sabemos esto y, sin embargo, tomamos a miles de millones de pollos debilitados, que apenas pueden vivir seis semanas sin una gran cantidad de antibióticos y otras drogas. Los metimos en cobertizos y les negamos el aire fresco, la luz del sol y cualquier cosa para ocupar sus mentes y cuerpos. Entonces, cuando surge un virus u otro patógeno, atraviesa toda la bandada estresada, enferma y debilitada, como un incendio forestal.

Y no se trata solo de granjas de pollos.Algunos investigadores temen que las granjas de cerdos puedan ser aún más peligrosas. Gregory Gray, epidemiólogo de la Universidad de Duke en Carolina del Norte, por ejemplo, señala que los cerdos son los recipientes ideales para mezclar los virus de la influenza porque estosanimales son susceptibles, no solo a la influenza porcina, sino también a la influenza aviar y humana. Si más de un virus infecta una sola célula, pueden intercambiar segmentos genéticos, y eso podría dar lugar a un virus completamente nuevo para el que ningún humano o animal tiene inmunidad.

Los virus mutan constantemente, y no se necesitaría mucho para que uno, como el ya mortal H5N1, se vuelva altamente transmisible, matando a millones.

¿Cómo se propagan las enfermedades zoonóticas a los humanos?

Las enfermedades pueden transmitirse de animales no humanos a personas a través del contacto directo, a través del contacto indirecto (como tocar superficies contaminadas) y a través de vectores, como los insectos que pican.

También pueden ser transmitidos por los alimentos, es decir, ingerimos los patógenos cuando consumimos carne, leche o huevos infectados.

Algunas enfermedades zoonóticas afectan solo a la persona infectada y se detienen ahí, mientras que otras pueden pasar de una persona a otra, provocando un brote, una epidemia o una pandemia.

Qué puedes hacer para prevenir las enfermedades zoonóticas

Muchas especies de animales no humanos albergan patógenos que no les causan daño pero que pueden enfermar a las personas o algo peor. Para evitar que estos infecten a las personas, debemos cambiar fundamentalmente nuestra relación con los animales. Es fundamental que dejemos a los animales salvajes en sus entornos naturales, lo que significa dejar de consumirlos, cazarlos por recreo, atraparlos para obtener pieles, enjaularlos para vender partes de su cuerpo y encarcelarlos en zoológicos y acuarios.

Eso reducirá significativamente la transmisión de patógenos de los animales salvajes a las personas. Pero esto es solo la mitad del problema. También debemos detener la cría de animales no humanos con el propósito de obtener carne, leche y productos lácteos. Estas razas de animales genéticamente debilitados se enferman aún más por la forma en que se ven obligados a vivir. Es demasiado fácil que los patógenos crezcan y se propaguen desde granjas industriales.

Para protegernos de los virus y otros patógenos, debemos poner fin a nuestro consumo de productos animales y, acambio, elegir alimentos vegetales saludables y sostenibles.

Conclusión

Hay una canción de la banda Radiohead que dice: «Te lo haces a ti mismo, tú lo haces, y eso es lo que realmente duele». Hasta donde sabemos, no lo escribieron sobre pandemias globales y, sin embargo, la letra encaja perfectamente.

Sabemos, desde hace mucho tiempo, que muchas enfermedades infecciosas graves se originan en los animales. Esto no es noticia El sarampión, la tos ferina, la fiebre tifoidea, la lepra y muchas otras enfermedades, que han arruinado vidas humanas, se originaron en los animales.

Si la pandemia de 1918, que mató a millones de personas, no nos enseñó nada sobre los peligros de la gripe aviar, podrías pensar que una de las pandemias de gripe aviar o porcina que hemos sufrido desde entonces nos habría impactado para cambiar nuestras costumbres. Hasta ahora, no lo han hecho.

En cambio, hemos tomado el imprudente camino de aumentar la explotación de animales, en particular, con el advenimiento, relativamente reciente, de las granjas industriales. Las décadas de campañas contra estas granjas se intensifican con científicos y expertos en salud pública que suman sus voces a las de los ambientalistas y activistas de animales. Pero aún así, se están construyendo más y más granjas.

Entonces, ¿cómo cambiamos las cosas?

Empezando por nosotros mismos. Minimizando nuestra propia contribución a las pandemias al cambiar a una dieta basada en vegetales y, a partir de ahí, educando a otros, al mismo tiempo que alzamos nuestras voces y presionamos por un cambio en un nivel más amplio.

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